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流媒体的兴起及介绍

作者 / 林柏青

整理 / www.souxin.com 搜新网 吴朝相


什么是流媒软体? 串流的原理及与传统线上媒体的差别

相信有很多读者在宽频时代的来临前,都有一个迷惑,到底宽频网路对自己的生活有些什么影响? 是不是就像有线电视业者在广告上宣称的 "On-line 宽频 KTV、影音聊天室、线上电影院…" 等等词汇般的迷人呢?

虽然对于 "流媒体" (Streaming Media) 这个名词有点陌生,但随著宽频时代的来临,"串流音乐"、"串流影片" 越来越常被引用,可是到底 "串流" 这个字是新创的字眼,很难一眼看穿字面上的意义。但是如果换成 "线上音乐"、"线上影片",大家可能就恍然大悟──喔!

其实 "串流" 正是解释这些音乐在线上传输的通道现象,由于运用了串流通道,线上音乐、线上影片才有可能实现在你我的生活之中,因为如此的重要呢,所以在网路界,"串流媒体" 很自然地成为线上影音的另一个代名词。

回想当初人类自发明纸张以来,媒体就以文字与图片作为沟通的媒介,经过了十几个世纪后,因为无线电,电影与电视的出现,人类才得以用音乐与影片中的大量视觉与听觉元素来丰富彼此的沟通,在短短的数十年间,音乐与影片已成为最主流的媒体,成为人类每天不可或缺的资讯与娱乐来源。 在80年代后期,被喻为是二十世纪末最大发明的 Internet 诞生后,一开始的四五年间,都还是以文字的方式呈现,相信三十岁以上的读者都还记得当初用拨接方式上文字模式的BBS,FTP,Gopher 的情况吧? 随著频宽的改善,WWW 协定的出现,以及 Netscape 的大量流行,图片在一两年之间呈现在各大网站上。依照由静态媒体 (文字,图形) 进化至动态媒体 (音乐,影片) 的历史轨迹来说,线上音乐及线上影片的盛行应该是理所当然的事﹔然而 Internet 的某些特性却阻挠了这种进化的脚步。

很多人知道阻碍线上音乐及线上影片的一大原因是频宽的问题,但是其实传输品质的不稳定也是另一大原因。由于 Internet 具有互联但不互管的特性,使用者实际可使用的频宽永远不可能是固定的,也就是说,ISP 所提供的频宽,通常只是理论上的最大值,56Kbps Modem 的拨接用户在拥塞时候的连线速度可能只有 28Kbps/sec 或更少, 而 ADSL/Cable 等 "宽频" (360Kbps/sec) 的使用者可能也只有 100K 以下的速度。而就算不在拥塞的情况下,连线速度还是可能有 +/- 10%~30% 不等的差异,使用者可以用连线速度检视软体,如 Net Medic Pro, Net Monitor, Any Speed 等等共享软体 来看看自己的即时连线速度就可明瞭。

不稳定的连线速度是线上影音的二号杀手 (第一名当然是频宽),试想,当音乐有时听得到,有时却听不到的情况下,听众的反应当然不好了。或者,全部下载完再来听好了,一首歌两首歌可能都还好,要是一部两小时的电影就不行了。串流式通道就是解决这部分问题的最好方式。

所谓串流式通道,其实就是在使用者端的电脑上创造一个缓冲区,于播放前预先下载一段资料作为缓冲,于网路实际连线速度小于播放所耗用资料的速度时,播放程式就会取用这一小段缓冲区内的资料,避免播放的中断,也使得播放品质得以维持。



采用串流式通道最有名的播放程式之一就是 RealNetworks 的 RealPlayer,现在的版本已经是 8.0 了。不过最早期的 RealPlayer 叫做 RealAudio,公司名称还是尚未改名成RealNetworks 的 Progressive Network,而 RealAudio Player 还只能拨放音乐呢。在 1995 年 Xing 这家公司所推出的 Streamworks 才是第一个采用串流式通道的影音播放程式。不过随著市场的变化,RealNetworks 因为稳定品质及使用方便的特色,逐渐地统一了串流播放程式的市场,顺势购并了 Xing 公司,这家在软体 MPEG 解码程式曾经称霸一方的公司也就烟消云散了,也因为并购了 Xing,RealNetwork 也才能在后来的 RealVideo 大放异彩,在后来之秀的 Microsoft 免费的压力下还能硬撑至今。

RealNetworks 成功的一大原因是它采用新一代的串流式通道-RTSP (Real-Time Streaming Protocol),使用专属的串流伺服器 RealServer 来替代使用 HTTP(HyperText Transfer Protol) 通道的 Web Server,因此在播送影音内容给使用者时,能取得比 Web Server 来得快又稳定的效果。另外由于串流格式的档案于播放后不会在使用者端留下播过的资料,也被音乐业者认为是比MP3安全,较有著作权保护的音乐格式,当时 RealAudio 的盛行,带来一阵线上音乐的风行,许多音乐网站如雨后春笋般的兴起。 RealNetworks 趁势购并了 Xing 后推出的 RealVideo 格式, 也将影音正式带入了Internet 的世界。RealPlayer 正式了整合了串流音乐及串流影片的格式, 成为 RealMedia (.RM),RealPlayer 也改名为 RealPlayer G2,代表了 "Generation 2" "新世代"的串流格式,在 RealPlayer 内的视窗中还支援了 HTML 的展现,更用 SMIL(Sychronized Multimedia Integration Language) 加强了串流格式在 HTML 中的运用,也支援了 Macromedia Flash 的播放 (称之为 RealFlash) 颇有新一代多媒体浏览器的气势,来势汹汹。微软一开始并不对 RealNetworks 放在眼里,对串流媒体的未来也不甚看好,到 1997 年时眼见 RealNetworks 在消费者上大为成功,Microsoft 也推出了在 WindowsNT 上的 NetShow 串流平台, 虽然免费 (相对于 RealNetworks 索价的 $1995 美金),但在市场及使用者反应技术能力不佳后,不禁著急起来,开始在串流媒体领域投入大量的资源,首先并购了另一家重量级的串流视讯厂商 Vxtreme ,推出了 Windows Media Player,号称可以取代"使用者现在装载在电脑中的许多播放程式"。

再来,Microsoft 与 RealNetworks 取得共识,决定"与 RealNetworks 共同开拓串流市场"。Microsoft 投资部分 RealNetworks 的股份,并以三千万美金取得 RealPlayer 5.0 的部分技术与规格,随即 Microsoft 将其多媒体播放程式 (也包括 Real 5.0 串流格式的支援) Windows Media Player 放入 Windows 98 的内定程式集中,一时间 Microsoft 与 RealNetworks 的联盟隐约成形。然而媒体一致不看好,并以 IE 浏览器与 Netscape 浏览器之争时的经验提醒投资人注意。在短短的几个月后,也许是 RealNetwork 的总裁,也是前任 Microsoft 的资深多媒体部门副总 Rob Glaser,发现 Microsoft 的目的并不单纯,让他想到了曾发生在 Netscape 浏览器上的惨痛经验,以 Microsoft 违反合约使 Windows Media Player 不支援 RealPlayer 5.0 格式的理由向法院提起告诉,还出席了微软反拖辣斯案的听证会作证指控微软﹔使得合作完全中断,双方反目成仇。

Microsoft 当然也被 RealNetworks 的举动惹火了,投入更大量的资源于串流媒体上,并推出了 Windows Media 4.0 (NetShow的新称呼),在媒体的播放品质与功能上都大幅精进,到了 Windows Media 7.0 时,大部分的功能都已完备,品质与 RealPlayer 7 也不相上下,最重要的呢,是 Windows Media 完全不用钱,从平台的 Windows Media Server,制作工具 Windows Media Encoder,到发展工具 Windows Media SDK 等等,完全免费,相对于没有什么财力的 RealNetworks,从美金 $1995 元的 RealServer 到美金 $20元 的 RealPlayer Plus 都要收钱,Microsoft 显然想用当初对付 Netscape 的同一招 "免费大法" 来打死 RealNetworks。


微软最新的串流媒体播放器Windows Media Player 7
只是 RealNetworks 也不会等以待毙,加紧地推出 RealPlayer 7,RealPlayer 8,号称品质又比 Microsoft Windows Media 更好,对于 ISP/ICP 等企业市场更是积极地开发,以RealServer 伺服器软体作为销售主力。由于当初 Netscape 主攻的是以消费者为主的市场,而一般消费者对于价格极为敏感,要钱的 Netscape 当然打不过免费的 Internet Explorer,然而这次 RealNetworks 主攻的大型 ISP/ICP 重视的显然不只是钱,网路播放的品质,还有最重要的多平台相容性。Microsoft 在这一点显然受限于先天的限制,只支援自家 Windows 的平台﹔Apple, 及 Linux 的使用者在网路上看到以 Microsoft Windows Media 格式制作的档案是看不到的。RealNetworks 则不然,除了有 RealPlayer for Windows 之外,还有 RealPlayer for Mac。由于在美国媒体界中的内容制作者,有七成以上都还是用 Mac 来剪辑音乐及影片,要这些人在 Mac 上剪接完再到 PC 上看播出来的效果,实在不容易,因此 RealPlayer 也得以在 Mac 专业使用者的庇荫下,仍然在串流媒体的市场中占有一席之地。另外 RealNetworks 也朝内容收费提供平台的方向拓展商机,靠著全球有一千五百万个已注册 RealPlayer 的使用者之实力建立起自己的媒体空间。看样子,短时间内 RealNetworks 可不会让 Microsoft 称心如意的吃掉串流媒体这块大饼喔!




串流媒体的三大平台RealNetworks, Microsoft, Apple

在上期,我们介绍了串流媒体的历史,以及串流媒体运作的原理,也对RealNetworks及Microsoft 在串流媒体平台做了一番浏览。在这一期的内容中,我们将为各位读者进一步来评量 RealNetwork、Microsoft及Apple 等三大串流媒体平台。评比的目的在让初次接触串流媒体的读者,若是有机会要为自己设计的网站、或是自己任职的公司挑选一个最适合的串流媒体平台时,不会判断错误──花了数百万元才发现原来只需要十分之一的功能﹔或者贪便宜选了免费的平台却发现自己没有专家的协助装不起来──这些都是笔者常见的前车之鉴。 其实所有的串流媒体平台,尽管有好有坏,原始做的事都是大同小异,第一是要将一般的非串流格式,压缩编码成串流格式的档案,接著传送至串流伺服器上管理及发送至指定的观众(使用者),使用者下载之后,经过串流解码程式播放出音乐或影片。要了解 RealNetworks, Microsoft 及 Apple 等三种串流平台的差异,最好由完整性,相容性,以及协力厂商支援够不够多等角度来了解。

完整性

由于 RealNetworks 发展串流媒体已经很久,产品线相当齐全,这也是 RealNetworks 的一大优势,从串流媒体的整个过程中,从开始的创作、传送、伺服、到后端的下载、播放,RealNetworks 在每一个环节都有相对应的产品,而且每个产品都有两种版本,Basic 版为免费下载,具备有限的基本功能,如果要完整的功能就要购买 Plus 版,Plus 的功能完整,足够提供专业的使用者使用。产品的完整度对于专业的串流媒体工程师 (Encoding Engineer) 以及拥有成千上万名网友的大网站来说是很重要的事。就笔者的观点而言,RealNetworks 的产品线完整且功能齐全,能提供专业使用者一次购足的全面解决方案 (Total Solution)。

虽然 RealNetworks 提供了完整的产品线,支援的功能也从头到尾一应俱全,其高昂的价格也是一般非专业使用者所不能轻易负担的,以其最基本的”串流媒体入门方案”(Streaming Media Start Kit) 来说,整个组合折合台币近十万元 (美金$2,999)的售价对于中小企业及个人使用者来说,不算便宜。而且方案中包含的 RealServer Plus 最大同时伺服的人数限制于六十人,对于网站及大企业来说必定不够,若要升级至可伺服更多人数的 RealServer Professional 或 RealServer Intranet,整个RealNetworks 系统售价将会轻易地超过百万台币。加上 RealNetworks 产品升级的速度非常快,从1997年的 RealSystem G2 到 2001 年的 RealSystem 8,每升级一次,企业就会陷入一次是否要花钱升级的难题。不过如果纯粹考量到产品的完整性, RealNetworks 会是首选。

用途
产品名称
价格
试用版本
备注






编辑剪接影音档案,输出至AVI/MPEG/DV或串流格式 Studio Plus for RealVideo $89.95 Studio Basic for RealVideo  
将一般影音内容转换为串流格式 RealSystem Producer Plus $199.95 RealSystem Producer Basic  
制作可做串流播放的幻灯片网页 RealSlideshow Plus RealSlideshow Plus $99.95 RealSlideshow Basic  
将PowerPoint档案转换成串流播放的格式 RealPresenter Plus $199.95 RealPresenter Basic  


将档案由伺服器传送至指定的观众,可同时伺服60名串流观众 RealSystem Server Plus $1,995 RealSystem Server 8 Basic 另有可伺服更多名观众的 Professional 及 Intranet 版本


以播放MP3音乐格式为主的音乐播放程式 RealJukebox Plus $29.95 RealJukebox 2 Basic  
播放串流及其他格式的影片及音乐 RealPlayer Plus $29.95 RealPlayer 8 Basic  

Microsoft 的 Windows Media 串流系统平台也提供了颇为完整的产品线,从制作端的Windows Media Author, Windows Media ASF Indexer,到编码用的 Windows Media Encoder,伺服传送内容用的 Windows Media Server,还有保护智慧财产权的 Windows Media Rights Manager,只是相较于RealNetworks,在各个产品的功能深度上都稍嫌不足﹔当然对一个完全免费的串流平台,这样的功能的确已经是难能可贵了。而且Windows Media 还比 RealNetworks 多提供了伺服负载模拟程式 (Load-Simulator),可以让系统模拟实际上线的负载情况,测试系统伺服能力的极限,避免太多使用者涌入时系统无法负荷。Windows Media Encoder 另外也多提供了萤幕捕捉的功能。此项萤幕捕捉的功能可以将大小视窗的所有内容及游标移动的过程全部纪录在高度压缩的串流视讯档案中,对于有教育训练等需求的使用者是个很好用的工具。

在网站上可找到大多数 Windows Media 的说明及问题解答
Windows Media 的另一个缺点是它的工具及说明散落各处,并没有一个集中的网站可以一次找全。想要找齐 Windows Media的各项应用工具及使用手册,使用者必须遍寻Microsoft 的网站(非常大的一个网站)。这里为读者大多数的工具,除了 Windows Media Server 在 Windows 2000 专业版的 CD 上外,其余的都可以在http://www.microsoft.com/windows/windowsmedia 中免费下载。至于使用说明及疑难解答,使用者可以到网站上寻找较快﹔由于不像 RealNetworks 有一个从剪辑、编码、上载、伺服、下传、播送等等步骤的指引,使用者可能要多试几种组合,加上勤上 Microsoft 的英文网页查询,才能找到最适合自己的作业方式。不过一分钱一分货,不是吗?对于没有什么软体预算的个人或中小企业来说,只要买一份 Windows 2000 专业版就可以合法拥有一个完整串流媒体平台,实在是蛮划算的﹔但对于时间就是金钱的 MIS 专业使用者来说,有完整代理商支援的 RealNetworks 系统似乎是一个比较不会头痛的解决方案。

Apple 的 QuickTime 最新版本是 5.0
Apple 的串流平台在完整性上居于劣势,由于 Apple 本身只有 QuickTime (Darwin) Streaming Server (为一Open Source的Server 架构) 及 Apple QuickTime Pro (美金$29.99),使用者必须另购S orenson 所出品的 Video Pro 2 编码程式 ($499) 来转换影音内容为 QuickTime 串流格式,如果要作 Live 的转播,得再用同样也是选购的Sorenson Broadcaster($199) 来将内容串流出去,而且如果要将影音内容编成可对应不同频宽的 Multiple Bit Rate 串流格式,使用者必须再买一套 Terran Interactive 出品的 Media Cleaner Pro ($599)﹔这样一套一套买起来,对于使用者来说的确不是很方便,不过加总起来,还是比 RealNetworks 的方案便宜,也没有使用人数的限制,而且对于惯用 Mac 的使用者来说,QuickTime 格式始终是他们的最爱吧!



相容性

在相容性方面,RealNetworks 可以说得到最高的分数,也是唯一一个可以横跨Windows Mac 及 Linux,Solaris,HP/UX 使用者串流媒体服务的平台,对于想要招揽最多的消费者网站来说,RealNetworks 的平台可以保证最高的相容性。相对的来说,Microsoft 对于 Windows 以外平台的支援可想而知地差了许多,以 Windows Media for Mac 来说,推出的速度就比 Windows Media 7 for PC 慢了足足近一年,对于近来对 Windows 造成威胁的 Linux 就更不用说--不支援了。

RealNetworks 另一个值得一提的是它的 RealServer 可提供的串流格式是最多种的,除了 RealNetworks 本家的 RealMedia 格式外,还支援 Apple 的 QuickTime 格式,也就是说 QuickTime 的使用者就不一定要用比较阳春的 Apple Darwin Streaming Server 来架设串流伺服器,而一样可以用高级的 RealServer 来传送﹔这一点倒是让只支援自家格式的 Windows Media 自叹不如。



Microsoft FrontPage 2000中可以很方便加入Windows Media 的 ActiveX 控制元件
Microsoft 的 Windows Media 虽然因为只支援 Windows 作业系统而备受诟病,但由于 Windows 作业系统在消费者及中小企业市场的普及率远高于其他系统,所以如果串流媒体的传播对象是一般消费者,这个缺点倒是可以忽略。加上 Microsoft 在其他家族产品上的全力支援,如 Microsoft Office 2000 是完全与Windows Media 整合,使用者可以很容易的在Word、FrontPage 中加入串流媒体的播放元件,使得惯用 Microsoft 产品的使用者能很容易的上手,另外微软也号称 Windows Media 比其它串流平台更能充分利用 Windows 2000 的系统性能,这些 Windows Media 与生俱来的优势也是 Windows 使用者在挑选串流媒体平台的一大考量﹔所以严格说起来,Windows Media 的系统依赖特性是缺点还是优点,光看使用者的观点为何。



RealNetworks 对于协力厂商的拉拢十分积极,有专属的会员计划
较晚推出的 Apple 串流平台对于QuickTime的使用者 (Apple 宣称已有超过一百万的QuickTime使用者,不过还是远低于RealNetworks 的 RealPlayer 及 Microsoft 的 Media Player) 而言是一项福音,将使用者带入了串流媒体的领域,不过大多数的评论家都将此举视为Apple只是实践对 Mac 使用者的承诺罢了,实际上在PC使用 QuickTime 的使用者远少于 RealNetworks RealPlaer 及 Microsoft Media Player,显示 Apple 还是将有限的资源集中服务 Mac 使用者上。尽管如此,QuickTime 还是货真价实的 Windows、Mac 双系统相容平台。

协力厂商支援性

在协力厂商 (3rd Party Application Software Provider)的支援性来说,三家可是互有千秋,各自都努力让越多的协力厂商支援自己的串流标准。就结果而论,彷彿还是 RealNetworks 的协力厂商来得多,毕竟 RealNetworks 在串流领域还是出道的早几年。Microsoft 的 Windows Media 网页上有 32 家 Microsoft Window Media Software Product Vendor,而 RealNetworks 的 Level -2 及 Level -3 的 RealPartner 协力厂商中,属于软体类别的就有 62 家。

RealNetworks 对于协力厂商的拉拢十分积极,有专属的会员计划 至于 Appl e 的串流平台,由于受限于 Mac 使用者远较 PC 为少,协力厂商也比 RealNetworks 及 Microsoft Windows Media 少很多,不过这些协力厂商中,拥有专业级开发水准的还算不少,所以用 Mac 作平台的工程师们也不用太过担心。 综合评量三个平台在完整性、相容性、支援性三方面的表现,笔者推荐大型网站以及企业用户可以选择 RealNetworks 作为串流媒体平台,原因是可以得到完整的功能,最高的相容性以及充足的协力厂商支援,不过当然免不了要有足够的预算﹔而中小型网站以及个人使用者最佳的选择则是Microsoft 的Windows Media 串流媒体平台,除了它不能再低的价格 (除了要自己花连线费用下载外,一律免费)外,与 Windows 2000 及 Microsoft Office 的最佳相容性也是不容忽视的。至于 Apple 的 QuickTime 平台,由于在功能性上的不完整,在实用上显得逊色一点,不过如果您是Mac使用者,QuickTime 还是有它独特的魅力。


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